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Enfermedad pulmonar obstructiva crónica

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica o EPOC se refiere a enfermedades de las vías respiratorias (pulmones) que causan dificultad para respirar y bloquean el paso del aire desde los pulmones. Los dos tipos más comunes son la bronquitis crónica (inflamación y estrechamiento de los conductos de los bronquios) y el enfisema (daño del revestimiento de los sacos de aire en los pulmones).

Su doctor podría realizar pruebas de función pulmonar (espirometría) o análisis de gases en sangre arterial para ayudar a diagnosticar su condición. Para medir la extensión de su enfermedad se podrían utilizar la radiografía de tórax o la TAC de tórax. Aunque no existe cura para la EPOC, su doctor podría recomendar cambios en el estilo de vida, terapias, medicamentos y/o cirugía para ayudar a aliviar los síntomas.

En qué consiste la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (COPD, por sus siglas en inglés)

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (COPD) se refiere a las enfermedades pulmonares que causan dificultades para respirar y bloquean el flujo del aire en los pulmones. Los dos tipos más comunes de COPD son la bronquitis crónica y el enfisema.

La bronquitis crónica es la inflamación y estrechamiento de los tubos bronquiales. También crea un exceso de mucosidad, bloqueando el flujo de aire. Usted puede desarrollar una tos crónica que se produce con el fin de eliminar el moco de las vías respiratorias. Para que la bronquitis pueda ser considerada crónica, usted debe tener una tos que dure por lo menos tres meses por año, durante un período de dos años.

El enfisema se produce cuando el revestimiento de los sacos de aire se ha dañado y se forman bolsas de aire en los pulmones. Una vez que el aire queda atrapado, los pulmones aumentan lentamente de tamaño y pierden su elasticidad, lo que hace difícil respirar debido a que los pulmones no pueden exhalar completamente.

Existen muchos factores que contribuyen al desarrollo de la COPD. La causa principal es el consumo de cigarrillos a largo plazo. Otros factores son:

  • El humo de cigarrillo de segunda mano
  • La contaminación del aire
  • La exposición a largo plazo a humos nocivos o polvo en el lugar de trabajo

En raros casos, los no fumadores o los niños pueden desarrollar COPD como resultado de la deficiencia en alfa-1 antitripsina (A1AD). La A1AD es un trastorno genético causado por los niveles bajos de una proteína llamada alfa-1 antitripsina. Estos pacientes desarrollan enfisema localizado en la base de los pulmones.

Los síntomas de la COPD incluyen:

  • Falta de aliento
  • Tos crónica, a menudo con un exceso de mucosidad
  • Infecciones recurrentes de las vías respiratorias
  • Sibilancia
  • Opresión en el pecho
  • La cianosis, o coloración azul de los labios o los lechos de las uñas
  • Fatiga

Cómo se evalúa la COPD

Su médico de atención primaria comenzará por analizar su historial médico y preguntarle sobre los síntomas. También será sometido a un examen físico.

Si su médico sospecha que usted padece de COPD, se pueden realizar los siguientes exámenes:

  • Espirometría: este examen de la función pulmonar consiste en el uso de una máquina llamada espirómetro que mide la cantidad de aire que usted es capaz de inhalar y exhalar, y la rapidez con la que puede hacerlo.
  • Análisis de gases en la sangre arterial: este examen mide la cantidad de oxígeno y dióxido de carbono presentes en la sangre. Un alto porcentaje de dióxido de carbono en la sangre puede ser una señal del mal funcionamiento de los pulmones causado por la COPD.

Su médico también puede ordenar los siguientes exámenes de diagnóstico por imágenes:

  • Rayos X del tórax: este examen puede ayudar a confirmar el diagnóstico de la COPD, produciendo imágenes de los pulmones que permiten evaluar los síntomas de falta de aliento o tos crónica. A pesar de que los rayos X del tórax podrían no revelar la presencia de COPD hasta que sea grave, las imágenes pueden mostrar agrandamiento de los pulmones, bolsas de aire irregulares (vesículas) o un diafragma aplanado. También se puede utilizar una radiografía de tórax para determinar si otra condición podría estar causando síntomas similares a los de la COPD. Consulte la Página de seguridad para más información sobre rayos X.
  • Exploración por tomografía computarizada (TC) del tórax: este examen puede realizarse para ayudar a confirmar el diagnóstico de la COPD o para determinar si la enfermedad ha empeorado. Combina un equipo especial de rayos X con computadoras sofisticadas para producir múltiples imágenes o fotografías del interior de los pulmones. Estas imágenes pueden identificar mejor el enfisema, y en una fase más temprana que con los rayos X del tórax. También pueden identificar otros cambios de la COPD, tales como arterias agrandadas en los pulmones. La TC se utiliza a veces para medir el grado de extensión del enfisema en los pulmones. También puede ayudar a determinar si los síntomas son el resultado de otra enfermedad del pecho. Consulte la Página de seguridad para más información sobre TC.

Cómo se trata la COPD

Si bien no existe una cura para la COPD, su médico puede recomendar una o varias de las siguientes opciones para ayudar a aliviar los síntomas:

  • Cambios en el estilo de vida: suspender el uso de tabaco y aumentar la actividad física.
  • Terapias: la terapia de Oxígeno implica el uso de un dispositivo que aporta más oxígeno a los pulmones. La rehabilitación pulmonar es un programa que utiliza asesoramiento, consejos acerca de la dieta y actividades físicas para enseñarle a manejar su COPD.
  • Medicamentos: en un intento por tratar los síntomas de COPD, se podrían prescribir esteroides, inhaladores y antibióticos.
  • Cirugía: en casos graves, cuando los síntomas no han mejorado con los medicamentos o terapias, podría ser necesario realizar una cirugía mayor, como un trasplante de pulmón o una cirugía de reducción del volumen pulmonar.

Esta página fue repasada en 2015-07-06

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