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Exploración TAC de tórax

La tomografía computarizada (TC) del tórax utiliza un equipo especial de rayos X para examinar anormalidades encontradas en otros exámenes por imágenes, y para ayudar a diagnosticar la causa de una tos sin explicación, la falta de aliento, el dolor de pecho, la fiebre y otros síntomas del pecho. La exploración por TC es rápida, indolora, no es invasiva y es precisa. Debido a que tiene la capacidad de detectar nódulos muy pequeños en el pulmón, la TC de tórax es especialmente efectiva para diagnosticar cáncer de pulmón en sus estadios más tempranos y más curables.

Hable con su doctor si existe cualquier posibilidad de que esté embarazada, y coméntele sobre cualquier enfermedad reciente, condiciones médicas, medicamentos que esté tomando, y alergias. Le darán instrucciones de que no coma ni beba nada por unas pocas horas antes del procedimiento. Si usted sabe que tiene alergia al material de contraste, su médico podría prescribirle medicamentos para reducir el riesgo de una reacción alérgica. Estos medicamentos se deben tomar a partir de las 12 horas anteriores a su examen. Deje las joyas en casa y vista ropa suelta y cómoda. Se le podría pedir que se ponga una bata durante el examen.

¿En qué consiste una exploración por TAC de tórax?

La tomografía computarizada, más comunmente conocida como exploración por TC o TAC, es un examen médico de diagnóstico por imágenes. Al igual que los rayos X tradicionales, produce múltiples imágenes o fotografías del interior del cuerpo.

Las imágenes transversales generadas durante una exploración por TAC se pueden reformatear en múltiples planos. Incluso se pueden generar imágenes tridimensionales. Estas imágenes pueden ser vistas en un monitor de computadora, imprimidas en una placa o con una impresora 3D, o transferidas a un CD o DVD.

Las imágenes por TAC de los órganos internos, huesos, tejidos blandos o vasos sanguíneos, brindan mayores detalles que los exámenes convencionales de rayos X, particularmente en el caso de los tejidos blandos y los vasos sanguíneos.

Utilizando una variedad de técnicas, que incluyen la graduación de la dosis de radiación de acuerdo con la talla de la paciente y nueva tecnología de software, se puede reducir de modo significante la cantidad de radiación necesaria para realizar una exploración TC de tórax. Una exploración de tórax por TC a dosis baja produce imágenes de suficiente calidad como para detectar muchas enfermedades y anormalidades pulmonares utilizando mucha menos radiación que con una exploración TC de tórax convencional (en algunos casos, reduciendo la dosis en un 65 por ciento o más). La exploración de tórax por TC a dosis bajas se usa en forma rutinaria para la evaluación de anormalidades congénitas y adquiridas del pulmón, tales como la neumonía, la enfermedad intersticial de los pulmones, o para la evaluación de tumores.

Se están llevando a cabo investigaciones para reducir aún más las dosis de radiación. Su radiólogo decidirá las graduaciones apropiadas para uso en su exploración de acuerdo con sus problemas médicos y cuáles datos se necesitan de la exploración por TC. Si su hijo va a someterse a una exploración por TC, se deben usar las graduaciones pediátricas apropiadas a dosis baja.

¿Cuáles son algunos de los usos comunes de este procedimiento?

La exploración por TAC del tórax se utiliza para:

  • examinar anomalías encontradas en rayos X convencionales de tórax
  • ayudar a diagnosticar las causas de signos o síntomas clínicos de enfermedades de tórax, tales como tos, insuficiencia respiratoria, dolor torácico o fiebre
  • detectar y evaluar el alcance de los tumores que aparezcan en el tórax, o tumores que se hayan propagado allí desde otras partes del cuerpo
  • evaluar si los tumores están respondiendo al tratamiento
  • ayudar a programar la radioterapia
  • evaluar lesiones en el tórax, incluyendo el corazón, los vasos sanguíneos, los pulmones, las costillas y la columna vertebral
  • evaluar anormalidades de tórax encontradas en los exámenes fetales por ultrasonido

La exploración por TAC del tórax puede demostrar varias afecciones de pulmón, como por ejemplo:

Recientemente los Centros para Servicios de Medicare y Medicaid han aprobado a la exploración por TAC para la detección temprana en personas asintomáticas que hayan fumado una cantidad considerable de cigarrillos. Vea la página de Detección temprana del cáncer de pulmón para más información.

Un angiograma por TAC puede realizarse para evaluar los vasos sanguíneos (las arterias y las venas) en el tórax. Esto involucra la inyección rápida en la vena de un líquido que contiene yodo (material de contraste), mientras se obtenienen imágenes por TAC. Consulte la página de la Angiografía por TAC para obtener mayor información.

¿Cómo debo prepararme?

Usted debe vestirse con prendas cómodas y sueltas para el examen. Es posible que tenga que ponerse una bata durante el procedimiento.

Los objetos de metal como joyas, anteojos, dentaduras postizas y broches para el cabello pueden afectar las imágenes de TAC. Déjelos en su casa o quíteselos antes del examen. Es posible que se le solicite que se quite audífonos y piezas dentales extraíbles. A las mujeres se les pedirá que se quiten el sostén si contiene alambres metálicos. Se le podría pedir que se quite cualquier tipo de pendientes, cuando sea posible.

Se le pedirá que no ingiera alimentos o bebidas durante unas pocas horas antes en el caso de que se utilizare en el examen un material de contraste. Usted debe informarle a su médico sobre todos los medicamentos que esté tomando y sobre si sufre algún tipo de alergia. Si tiene alguna alergia conocida a los materiales de contraste, su médico quizás prescriba medicaciones (por lo general un esteroide) para reducir el riesgo de una reacción alérgica. Para evitar demoras innecesarias, contacte a su médico antes de la hora exacta de su examen.

Asimismo, informe a su médico sobre cualquier enfermedad o dolencia que haya sufrido recientemente, y sobre si tiene antecedentes de enfermedades cardíacas, asma, diabetes, enfermedades renales o problemas de la tiroides. Cualquiera de estas dolencias puede aumentar el riesgo de un efecto adverso.

Las mujeres siempre deben informar a su médico y al tecnólogo de TAC si existe la posibilidad de que pudieran estar embarazadas. Ver la página sobre Tomografía Computada (TC) Durante el Embarazo para obtener mayor información.

¿Cómo es el equipo?

El dispositivo para la exploración por TAC es una máquina de gran tamaño, con forma de anillo con un túnel corto en el centro. Uno se acuesta en una angosta mesa de examen que se desliza dentro y fuera de este corto túnel. El tubo de rayos X y los detectores electrónicos de rayos X se encuentran colocados en forma opuesta sobre un aro, llamado gantry, que rota alrededor de usted. La computadora que procesa la información de las imágenes se encuentra ubicada en una sala de control aparte. Allí es adonde el tecnólogo opera el dispositivo de exploración y monitorea su examen en contacto visual directo. El tecnólogo podrá escucharlo y hablar con usted utilizando un parlante y un micrófono.

¿Cómo es el procedimiento?

De varias maneras, una exploración por TAC funciona de forma muy similar a otros exámenes de rayos X. Diferentes partes del cuerpo absorben los rayos X en diferentes cantidades. Está diferencia le permite a su médico distinguir entre si a las distintas partes del cuerpo en una placa de rayos X o en una imagen por TAC.

En un examen de rayos X convencional se dirige una pequeña cantidad de radiación a través de la parte del cuerpo que está siendo examinada. Se capturan las imágenes con una placa especial para registro de imágenes digitales. Los huesos aparecen blancos en los rayos X. Los tejidos blandos tales como el corazón y el hígado se ven en gamas de grises. El aire aparece de color negro.

En el caso de la exploración por TAC, varios haces de rayos X y un conjunto de detectores electrónicos de rayos X rotan alrededor suyo. Miden la cantidad de radiación que se absorbe en todo su cuerpo. A veces, la mesa de examen se moverá durante la explotación, de manera que el haz de rayos X siga una trayectoria en forma de espiral. Un programa especial informático procesa este gran volumen de datos para crear imágenes transversales y bidimensionales de su cuerpo. Estas imágenes se muestran luego en un monitor. Las imágenes por TAC a veces se comparan con mirar dentro de un pan que se corta en finas rodajas. Cuando las finas imágenes son rearmadas por medio de un software informático, el resultado consiste en una visualización multidimensional muy detallada del interior del cuerpo.

El perfeccionamiento en la tecnología de detectores permite que casi todos los dispositivos de exploración por TAC obtengan imágenes con cortes múltiples en una sola rotación. Estos dispositivos de exploración, llamados "TAC de imágenes múltiples" o "multidetector TAC" permiten obtener cortes más delgados en menos tiempo. Esto resulta en capacidades de visualización adicionales más detalladas.

Los dispositivos de exploración por TAC modernos pueden explorar amplios sectores del cuerpo en tan sólo unos segundos, e incluso más rápido en niños. Dicha velocidad es beneficiosa para todos los pacientes. Es particularmente beneficiosa para los niños, los ancianos y las personas gravemente enfermas (cualquier persona que pudiera tener dificultades para permanecer quieta) incluso durante el breve periodo de tiempo necesario para obtener las imágenes.

Para los niños, la técnica de exploración por TAC será ajustada al tamaño del niño y al área de interés para reducir la dosis de radiación.

Para producir exploraciones de alta calidad a una dosis de radiación menor, la exploración por TC a dosis baja usa una variedad de técnicas que incluyen:

  • modulación de la dosis, en la cual la dosis de radiación se gradúa continuamente a la talla del paciente en cada ubicación mientras el paciente se mueve a través del explorador
  • software de "manejo de ruidos" para filtrar los datos innecesarios
  • el uso de escudos (este método depende del tipo de explorador TC que se está usando)
  • un protector externo hecho con bismuto podría ser colocado en el paciente
  • el tubo de rayos X podría ser apagado durante parte de su rotación
  • graduaciones más bajas de voltajes de pico

Su radiólogo escogerá el método o los métodos apropiado(s) para reducción de dosis para lograr la dosis más baja posible para contestar la pregunta clínica que se enfrenta.

¿Cómo se lleva a cabo el procedimiento?

El tecnólogo comienza colocándolo a usted en la mesa de examen de TAC, generalmente boca arriba. Es posible que se utilicen correas y cojines para ayudar en que se mantenga una posición correcta y para ayudar a que permanezca inmóvil durante el examen.

Algunos escáners son lo suficientemente rápidos como para que los niños sean explorados sin sedación. En casos especiales, es posible que se necesite sedar a los niños que no pueden quedarse quietos. Los movimientos causarán borrosidad en las imágenes y degradarán la calidad del examen en la misma forma en la que afecta a las fotografías.

Si se utiliza un material de contraste, se inyectará en la vena breves instantes antes de que comience la exploración.

A continuación, la mesa se moverá rápidamente a través del dispositivo de exploración para determinar la posición inicial correcta para las exploraciones. Luego, la mesa se moverá lentamente a través de la máquina mientras se realiza la exploración. Dependiendo del tipo de exploración por TAC, la máquina podría hacer varias pasadas.

Es posible que le soliciten que contenga la respiración durante la exploración. Cualquier movimiento, incluyendo la respiración y los movimientos del cuerpo, pueden causar artefactos en las imágenes. Esta pérdida de calidad en la imágen se asemeja al efecto borroso en una fotografía tomada de un objeto en movimiento.

Cuando se haya terminado el examen se le pedirá que espere hasta que el tecnólogo verifique que las imágenes son de alta calidad, suficiente para una interpretación precisa.

La exploración por TAC real se realiza en menos de 30 segundos y todo el proceso, incluyendo la preparación para el examen, se completa en 30 minutos.

¿Qué experimentaré durante y después del procedimiento?

Por lo general, los exámenes por TAC son rápidos, sencillos y sin dolor. Con la TC de detector múltiple se reduce el tiempo que el paciente tiene que permanecer inmóvil.

A pesar de que la exploración en sí misma no causa dolor, el tener que permanecer inmóvil durante varios minutos y la colocación de la IV podrían resultarle incómodos. Si tiene dificultades para permanecer inmóvil, está muy nervioso, ansioso o tiene dolores, es posible que el examen por TAC le resulte estresante. El tecnólogo o el enfermero, bajo la dirección de un médico, podría ofrecerle un medicamento para ayudarlo a tolerar el examen por TAC.

Si se utiliza material de contraste intravenoso, sentirá un pinchazo cuando se inserta la aguja en su vena. Podría sentir calor o enrojecimiento mientras se inyecta el medio de contraste. También podría tener un gusto metálico en su boca. Se le pasará. Podría experimentar una sensación como de que tiene que orinar. Sin embargo, la sensación se debe al efecto del contraste y se pasa rápidamente.

Cuando ingrese en el dispositivo de exploración por TAC, podría ver haces de luces especiales proyectados sobre su cuerpo. Estos haces son utilizados para asegurar que esté en la posición adecuada. Con los modernos dispositivos de exploración por TAC, podría oir zumbidos, cliqueos y chasquidos. Esto ocurre porque cuando las partes internas del dispositivo de exploración por TAC, que generalmente usted no puede ver, giran alrededor suyo durante el proceso de obtención de imágenes.

Durante la exploración por TAC usted se encontrará a solas en la sala de examen, a menos que existan circunstancias especiales. Por ejemplo, algunas veces un padre cubierto con un delantal de plomo, podría permanecer en la sala con su hijo. Sin embargo, el tecnólogo siempre podrá verlo, oírlo y hablarle en todo momento a través de un sistema incorporado de intercom.

Luego de un examen por TAC, el tecnólogo le quitará la línea intravenosa usada para inyectarle el material de contraste. Se cubrirá con una venda el pequeño agujero que dejó la aguja. Usted puede retomar sus actividades habituales.

¿Quién interpreta los resultados y cómo los obtengo?

Un radiólogo, un médico especialmente entrenado para supervisar e interpretar los exámenes de radiología, analizará las imágenes. El radiólogo le enviará un informe oficial al médico que ordenó el examen.

Podría ser necesario hacer exámenes de seguimiento. Si así fuera, su doctor le explicará el porque. Algunas veces se realiza un examen de seguimiento porque una posible anormalidad necesita una evaluación más exhaustiva con vistas adicionales o con una técnica especial de toma de imágenes. También se podría hacer un examen de seguimiento para ver si ha habido algún cambio en una anormalidad a lo largo del tiempo. Los exámenes de seguimiento, a veces, son la mejor forma de ver si el tratamiento está funcionando o si una anormalidad está estable o ha cambiado.

¿Cuáles son los beneficios y los riesgos?

Beneficios

  • La TAC se hace rápido, lo que es importante en el caso de los pacientes que tienen problemas para aguantar la respiración.
  • La TAC es un examen ampliamente disponible.
  • Las imágenes por TAC son exactas, no son invasivas y no provocan dolor.
  • Una ventaja importante de la TAC es su capacidad de obtener imágenes de huesos, tejidos blandos y vasos sanguíneos al mismo tiempo.
  • A diferencia de los rayos X convencionales, la exploración por TAC brinda imágenes detalladas de numerosos tipos de tejido así como también de los pulmones, huesos y vasos sanguíneos.
  • Los exámenes por TAC son rápidos y sencillos; en casos de emergencia, pueden revelar lesiones y hemorragias internas lo suficientemente rápido como para ayudar a salvar vidas.
  • Se ha demostrado que la TAC es una herramienta de diagnóstico por imágenes rentable que abarca una amplia serie de problemas clínicos.
  • La TAC es menos sensible al movimiento de pacientes que la RMN.
  • A diferencia de la RMN, la TAC se puede realizar aunque tenga implantado cualquier tipo de dispositivo médico.
  • El diagnóstico por imágenes por TAC proporciona imágenes en tiempo real, constituyendo una buena herramienta para guiar procedimientos de invasión mínima, tales como biopsias por aspiración y aspiraciones por aguja de numerosas áreas del cuerpo, particularmente los pulmones, el abdomen, la pelvis y los huesos.
  • Un diagnóstico determinado por medio de una exploración por TAC puede eliminar la necesidad de una cirugía exploratoria y una biopsia quirúrgica.
  • Luego del examen por TAC no quedan restos de radiación en su cuerpo.
  • Los rayos X utilizados en las exploraciones por TAC no deberían tener efectos secundarios inmediatos.
  • Las exploraciones de tórax por TC a dosis baja usan una menor dosis de radiación que la TC de tórax convencional.

Riesgos

  • Siempre existe la leve posibilidad de cáncer como consecuencia de la exposición excesiva a la radiación. Sin embargo, el beneficio de un diagnóstico exacto pesa mucho más que el riesgo.
  • La dosis efectiva de radiación para este proceso puede variar. Vea la página de seguridad con respecto a la dosis de radiación en los exámenes por rayos X y por TC para más información sobre dosis de radiación.
  • Las mujeres siempre deben informar a sus médicos y tecnólogos de rayos X o TAC si existe cualquier posibilidad de que estén embarazadas. Vea la página sobre Seguridad en Rayos X, Radiología Intervencionista y Procedimientos de Medicina Nuclear para obtener mayor información sobre el embarazo y los rayos X.
  • En general, no se recomienda el diagnóstico por imágenes por TAC para las mujeres embarazadas salvo que sea médicamente necesario debido al riesgo potencial para el bebé que está por nacer.
  • El riesgo de una reacción alérgica grave al material de contraste que contiene yodo muy rara vez ocurre, y los departamentos de radiología están bien equipados para tratar tales reacciones.
  • En algunos pacientes con función comprometida de los riñones, el tinte usado en la exploración de TAC podría emperorar la función de los riñones.
  • Debido a que los niños son más sensibles a la radiación, se les debe someter a un examen por TAC únicamente si es fundamental para realizar un diagnóstico y no se les debe realizar exámenes por TAC en forma repetida a menos que sea absolutamente necesario. Las exploraciones por TAC en niños siempre deben hacerse con la técnica de dosis baja.

¿Cuáles son las limitaciones de una exploración por TAC del Tórax?

Es posible que una persona de talla muy grande no pueda ingresar por la abertura de una exploradora de TAC convencional o que sobrepase el límite de peso (en general de 450 libras) de la mesa móvil.

La resonancia magnética nuclear (RMN) puede ser mejor que la TAC para mostrar algunos tipos de anormalidades del tejido blando.

Aunque el examen por TAC es muy rápido, movimientos debidos a la respiración o cualquier otro movimiento del cuerpo durante el examen, puede resultar en imágenes borrosas.

Esta página fue repasada en 2018-02-14

Imágenes

Foto de un paciente durante una tomografía computarizada (TC). Ver ampliación y subtítulo

Contenido pediátrico

Algunos exámenes diagnósticos y tratamientos tienen consideraciones pediátricas específicas. El osito de peluche denota contenido que aplica específicamente a los niños.

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